Congregation at Duke Chapel

A Taste of the Talmud, Part 2: A Classic Tale of Superpowers and Heartbreak

For the ears, you can listen to an audio recording of this presentation. [high fidelity audio playable under all personal computer operating systems via VLC media player, Microsoft Windows Media Player with the codecs for FLAC et al, OS X QuickTime with the XiphQT plugin, etc., on many Android-based mobile devices, and on iOS-based mobile devices via apps such as FLAC Player or Golden Ear]

You may enjoy seeing and hearing her prior presentation of A Taste of the Talmud for some background and additional context.

A Taste of the Talmud, Part 2: A Classic Tale of Superpowers and Heartbreak

presentation at Adult Forum by
Rabbi Elana Friedman
Campus Rabbi for Jewish Life at Duke
October 16, 2016

Baba Mezi'a 58b


[ona’ah: fraud, wrongdoing, or overreaching. From the word anah - to cause distress. In the Mishnah, it is used in cases of money (stealing) and/or in words (hurting someone's feelings or causing distress)]

1 Soncino translates as "proselytes"

תלמוד בבלי מסכת בבא מציﬠא דף נח ﬠמוד ב
כשם שאונאה במקח וממכר כך אונאה :משנה
לא יאמר לו בכמה חפץ זה והוא אינו .בדברים
לא יאמר לו אם היה בﬠל תשובה .רוצה ליקח
אם הוא בן גרים לא .זכור מﬠשיך הראשונים
יאמר לו זכור מﬠשה אבותיך שנאמר +שמות
כ"ב+ וגר לא תונה ולא תלחצנו

Baba Mezi'a 59a (very edited)

Better had a man throw himself into a fiery furnace than publicly put his neighbor to shame ....

R. Eleazar said: Since the destruction of the Temple, the gates of prayer are locked, for it is written2. Also when I cry out, he shuts out my prayer. Yet though the gates of prayer are locked, the gates of tears are not, for it is written, Hear my prayer, 0 Lord, and give ear unto my cry; hold not thy peace at my tears ....

R. Hisda said: All gates are locked, excepting the gates [through which pass the cries of] wrong [ona’ah], for it is written, Behold the Lord stood by a wall of wrongs, and in his hand were the wrongs.

R. Eleazar said: All [evil] is punished through an agent, excepting wrong, for it is written, And in his hand were the wrongs.

R. Abbahu said: There are three [evils] before which the Curtain is not closed: overreaching [ona’ah], robbery and idolatry. Overreaching, for it is written, "and in his hand was the overreaching." Robbery, because it is written, "Robbery and spoil are heard in her; they are before me continually." Idolatry, for it is written, "A people that provoke me to anger continually before my face". ....

.... We learnt elsewhere: If he cut it into separate tiles, placing sand between each tile: R. Eliezer declared it clean, and the Sages declared it unclean;

2 Lamentations 3:8

Babylonia Talmud, Tractate Baba Mezia, 59b

and this was the oven of 'Aknai. Why [the oven of] 'Aknai? - Said Rav Judah in Samuel's name: [It means] that they encompassed it with arguments as a snake, and proved it unclean.

It has been taught: On that day Rabbi Eliezer brought forward every imaginable argument, but they did not accept them.
Said he to them: 'If the halachah agrees with me, let this carob-tree prove it!' Thereupon the carob-tree was torn a hundred cubits out of its place - others affirm, four hundred cubits. 'No proof can be brought from a carob-tree,' they retorted.
Again he said to them: 'If the halachah agrees with me, let the stream of water prove it!' Whereupon the stream of water flowed backwards - 'No proof can be brought from a stream of water,' they rejoined.
Again he urged: 'If the halachah agrees with me, let the walls of the schoolhouse prove it,' whereupon the walls inclined to fall. But R.Joshua rebuked them, saying: 'When scholars are engaged in a halachic dispute, what have you to interfere?' Hence they did not fall, in honor of R. Joshua, nor did they resume the upright, in honor of R. Eliezer; and they are still standing thus inclined. Again he said to them: 'If the halachah agrees with me, let it be proved from Heaven!' Whereupon a Heavenly Voice cried out: 'Why do ye dispute with R. Eliezer, seeing that in all matters the halachah agrees with him!' But R. Joshua arose and exclaimed: 'It is not in heaven.' (Deut 30:12) What did he mean by this? - Said R. Jeremiah: That the Torah had already been given at Mount Sinai; we pay no attention to a Heavenly Voice, because Thou hast long since written in the Torah at Mount Sinai, "After the majority must one incline." (Exodus 23:2)

R. Nathan met Elijah and asked him: What did the Holy One, Blessed be He, do in that hour? - He laughed [with joy], he replied, saying, 'My sons have defeated Me, My sons have defeated Me.'

It was said: On that day all objects which R. Eliezer had declared clean were brought and burnt in fire. Then they took a vote and excommunicated him. Said they, 'Who shall go and inform him?' 'I will go,' answered R. Akiba, 'lest an unsuitable person go and inform him, and thus destroy the whole world.' What did R. Akiba do? He donned black garments and wrapped himself in black, and sat at a distance of four cubits from him. 'Akiba,' said R. Eliezer to him, 'what has particularly happened to-day?' 'Master' he replied, 'it appears to me that thy companions hold aloof from thee.' Thereupon he too rent his garments, put off his shoes, removed [his seat] and sat on the earth, whilst tears streamed from his eyes. The world was then smitten: a third of the olive crop, a third of the wheat, and a third of the barley crop. Some say, the dough in women's hands swelled up.


תלמוד בבלי מסכת בבא מציﬠא דף נט ﬠמרד ב

וזה הוא תנור של ﬠכנאי. מאי ﬠכנאי?
אמר רב יהודה אמר שמואל: -
שהקיפו דברים כﬠכנא זו, וטמאוהו.

היום השיב רבי אליﬠזר תנא: באותו
כל תשובות שבﬠולם ולא קיבלו
-הימנו. אמרלהם: אם הלכה כמותי
חרוב זה יוכיח. נﬠקר חרוב ממקומו
מאה אמה, ואמרי לה: ארבﬠ מאות
אמה. אמרו לו: אין מביאין ראיה מן
החרוב. חזר ואמר להם: אם הלכה
אמת המיםיוכיחו. חזרו -כמותי
ו: אין אמת המים לאחוריהם. אמרו ל
מביאין ראיה מאמת המים. חזר
-ואמר להם: אם הלכה כמותי
כותלי בית המדרש יוכיחו. הטו כותלי
בית המדרש ליפול. גﬠר בהם רבי
יהושﬠ,אמר להם: אם תלמידי חכמים
אתם -מנצחים זה את זה בהלכה
מה טיבכם? לא נפלו מפני כבודו של
רבי יהושﬠ, ולא זקפו מפני כבודו של
זר, וﬠדין מטין וﬠומדין. חזר רבי אליﬠ
מו -ואמר להםיאם הלכה כמותי
השמים יוכיחו. יצאתה בת קול
ואמרה: מה לכם אצל רבי אליﬠזר
שהלכה כמותו בכל מקום! ﬠמד רבי
יהושﬠ ﬠל רגליו ואמר: לא בשמים
אמר - מאי אלא בשמים היא? -היא.
רבי ירמיה: שכבר נתנה תורה מהר
בת קול, סיני, אין אנו משגיחין ב
שכבר כתבת בהר סיני בתורה באחרי
רבים להטת.

אשכחיה רבי נתן לאליהו, אמר -
ליה: מאי ﬠביד קודשא בריך
אמר ליה: קא -הואבההיא שﬠתא?
חייך ואמר נצחוני בני, נצחוני בני.
אמרו: אותו היום הביאו כל טהרות
שטיהר רבי אליﬠזר ושרפום באש,
מי ילך ונמנו ﬠליו וברכוהו. ואמרו:
אמרלהם רבי ﬠקיבא: אני -ויודיﬠו?
אלך, שמא ילך אדם שאינו הגון
ויודיﬠו, ונמצא מחריב את כל הﬠולם
כולו. מה ﬠשה רבי ﬠקיבא? לבש
שחורים, ונתﬠטף שחורים, וישב לפניו
ו אמרלו רבי -בריחוק ארבﬠ אמות.


A Tanna taught: Great was the calamity that befell that day, for everything at which R. Eliezer cast his eyes was burned up. R. Gamaliel too was travelling in a ship, when a huge wave arose to drown him. 'It appears to me,' he reflected, 'that this is on account of none other but R. Eliezer b. Hyrcanus.' Thereupon he arose and exclaimed, 'Sovereign of the Universe! Thou knowest full well that I have not acted for my honor, nor for the honor of my paternal house, but for Thine, so that strife may not multiply in Israel!' At that the raging sea subsided.

Ima Shalom was R. Eliezer's wife, and sister to R. Gamaliel. From the time of this incident onwards she did not permit him to fall upon his face. Now a certain day happened to be New Moon, but she mistook a full month for a defective one. Others say, a poor man came and stood at the door, and she took out some bread to him. [On her return] she found him fallen on his face. 'Arise,' she cried out to him, 'thou hast slain my brother.' In the meanwhile an announcement was made from the house of Rabban Gamaliel that he had died. 'Whence dost thou know it?' he questioned her. 'I have this tradition from my father's house: All gates are locked, excepting the gates of wounded feelings.'


-אליﬠזר: ﬠקיבא, מה יום מיומים?
אמר לו: רבי, כמדומה לי שחבירים
אף הוא קרﬠ בגדיו -בדילים ממך.
וחלץ מנﬠליו, ונשמט וישב ﬠל גבי
קרקﬠ. זלגו ﬠיניו דבזﬠות, לקה
הﬠולם שלישבזיתים, ושליש בחטים,
ושליש בשﬠורים. ויש אומרים: אף
בצק שבידי אשה טפח.

תנא: אך גדול היה באותו היום,
שבכל מקום שנתן בו ﬠיניו רבי
אליﬠזר נשרף. ואף רבו גמליאל היה
באבספינה, ﬠמך ﬠליו נחשול לטבﬠו.
אמר: כמדומה לי שאין זה אלא
בשביל רבי אליﬠזר בו הורקנוס. ﬠמד
ﬠל רגליו ואמר: רבונו של ﬠולם, גלוי
וידוﬠ לפניך שלא לכברךי ﬠשיתי, ולא
ביתאבא ﬠשיתי, אלא לכבודך, לכבוד
שלא ירבו מחלוקות בישראל. נח הים

אימא שלום דביתהו דרבי אליﬠזר -
אחתיה דרבן גמליאל הואי. מההוא
מﬠשה ואילך לא הוה שבקה ליה
לרבי אליﬠזרלמיפל ﬠל אפיה. ההוא
יומא ריש ירחא הוה, ואיחלף לה בין
מלא לחסר. איכא דאמרי: אתא ﬠניא
בבא, אפיקא ליה ריפתא. וקאי א
אשכחתיה דנפל ﬠל אנפיה, אמרה
ליה: קום, קטלית לאחי.אדהכי נפק
שיפורא מבית רבן גמליאל דשכיב.
אמר לה: מנא ידﬠת? אמרה ליה: כך
מקובלני מבית אבי אבא: כל השﬠרים
.ננﬠלים חוץ משﬠרי אונאה